地球上物种数量究竟有多少
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地球上物种数量究竟有多少
发布人:刘妍  发布时间:2009-7-3

    据国外媒体报道,尽管人类一直与其它生物共同生活在这个地球上,但我们对这些邻居的了解程度却是惊人的贫乏--我们甚至到目前仍然不能确定地球上到底生存着多少动植物种群。

    环境影响物种数量

    据美国国家科学基金会“生命之树”项目的统计,目前可能有500万~1亿种生物生存在地球上,但科学家们能够确定的却只有200万种左右。美国加州科学院的昆虫学家布莱恩-费希尔认为,仅仅精确地计算地球生物的数量并非最艰难的任务,难的是进行对这些生物进行分类,分类法是一门对现存地球生物进行发现、描述并加以分门别类的科学,是“了解地球生命的基石”。费希尔说:“我们应该拥有一个环境道琼斯指数,以评估人类活动对其它生物所产生的影响。我们对动物生命的了解还十分肤浅,仅仅只发现了地球上现存10%的生物种类。”

    了解人类目前正与哪些生命一起共同分享地球对我们而言意义重大,因为全球变暖、森林采伐和其它人类的发展迹象正在威胁这些生物种群,而这些生物种群对平衡生态系统至关重要,对人类发展弥足珍贵。以非洲象为例,2001年进行的一项研究发现,非洲象其实是由两种遗传特征不同的大象组成,分别是非洲矮象和非洲象。现在,这两个物种均被列为濒危物种。而新热带一种蝴蝶的情况更是典型,经过遗传分析,它们居然由10个不同的隐存种组成。世界自然基金会也警告说,如果全球平均气温在1990年的基础上升高2到3摄氏度,一些物种很可能在被人类认知前就会灭绝。

    确切数目难以统计

    在过去的250年间,尽管分类学家们已经对各种动植物进行了分门别类,但是,他们仍然无法回答这样一个问题:“地球上到底有多少种物种?”无法准确进行物种计算的一个原因是,我们发现并描述的大量生物属于很小的几个领域:昆虫、细菌和其它微生物。美国纽约自然历史博物馆的乔尔-凯拉克拉弗特称:“我们已经做了大量工作,对苍蝇大小以上的动物都进行了分类,但是,我们对比苍蝇小的动物却知之甚少。”对物种的重新划分不仅仅是一个学术问题。20世纪初,划分蚊子种类时的失误导致了对疟疾控制的混乱。原本被划分为一个物种的蚊子竟包含了6个不同的种类,而传播疾病的,只是其中的3种。

    还一个原因是,在发达国家里,分类学工作进行得比较连贯到位,而在南半球国家中,因为经济不发达,各种大量的物种就无法得到良好的分类。费希尔说:“在我们的地球上,物种的分布并不均匀,有的地区物种比较繁盛,有的地区物种比较稀少。”例如,美国自然历史博物馆的昆虫学家兰道尔-舒赫表示,北非已知的昆虫种类大约有2000种,而澳大利亚只有200种,然而根据他对澳大利亚植物种类的取样分析表明,澳大利亚应该至少有3000种昆虫。

    另外,“神秘”物种也使分类学复杂化了,因为,在人类眼中看似一样的物种其实拥有不同的基因,因此难以对其进行归类。舒赫称:“当我们走进大自然看到单个的生物体时,我们根本无法区别他们,因为他们身上没有标名字,也不会告诉我们他们是哪种动物。有些物种看起来分布广泛、数量繁多,但实际上,它们可能是由多个隐存种形成的群体,其中每个隐存种的数量都偏少,甚至濒临灭绝。目前,科学家根本不知道到底还有多少隐存种,要知道确切的答案,除非对至少一个分类单元里的物种进行遗传信息分析。”

    新技术鉴别物种

    目前,分类学家们已经了掌握了一些新的研究技术,如可以轻松区别物种、尤其是“神秘物种”和小型物种的DNA测序技术。过去20年,得益于日益成熟的DNA测序技术,人类获得的其他物种的基因组图谱越来越多,科学家发现的隐存种的数量也在急剧增长。此外,生物学家们还参与了诸如“生命之树”等研究项目中,例如舒赫领导的致力于臭虫研究的“星球生物多样性目录”,以及由70多个国家共同参与评估海洋生物多样性的“海洋生命普查”,旨在确定地球上数百万物种,对其进行分类并找出它们的谱系。费希尔说:“通过不断的努力,我想我们能够发现地球上生存着的另外90%的生物物种。”

 
 
 
 
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